В России, как и во многих странах Европы, государственные гербовые эмблемы появились в эпоху средневековья. Изображение среди геральдических символов московских князей двуглавого орла произошло во второй половине 15 века в период формирования единого Российского государства.

Трудно сказать, когда и где впервые появилось изображение двуглавого орла. Исследователи отмечают, что он использовался в странах Древнего Востока еще в 6 веке до н.э. Двуглавый орел был символом Римской империи, поскольку она имела две части: Западную и Восточную. Этот же знак использовался и Византии - наследнице Рима. (Впрочем, его изображение было распространено в эпоху Средневековья во многих странах Европы - двуглавый орел считался знаком императорской власти). А после того как в 1453 году под ударами турок - османов пал Константинополь, правители Московского княжества считали себя наследниками Византии.

В конце 15 века во время правления первого русского государя объединенной Руси Ивана Третьего (деда Ивана Грозного) появилась общегосударственная печать, которую следует рассматривать как провозглашение и признание власти великого князя московского. С одной стороны печати был изображен всадник, поражающий копьем дракона (образ Святого Георгия - заступника и защитника земли русской), с другой - двуглавый орел с коронами на головах.

В течение нескольких последующих десятилетий они оставались неразлучными, занимая каждый свою сторону печати. Но уже в 16 веке двуглавый орел завоевывает господствующее положение, а в 17 он становится главной эмблемой российского государственного герба, символизируя высшую власть и указывая на знатное происхождение государя. Не был забыт и всадник, поражающий дракона, но располагался он теперь на груди Георгия Победоносца.

В дальнейшем, в течение нескольких столетий, изображение двуглавого орла и других атрибутов государственной власти неоднократно менялось. На печати времен правления Ивана Грозного (1533 – 1584 гг.) на груди орла располагался щит с «копейцем», а вокруг него - геральдические символы земель, входивших в состав России. Над головами орла располагалась только одна корона.

По мере укрепления царской власти к фигурам орла и всадника добавлялись новые атрибуты.

В 17 веке в «пазноктех» (т.е. в лапах с когтями) орел уже держал скипетр и державу - регалии власти, которые «являли» государя и обладателя. Причем эти символы были общепринятыми во всех государствах, где существовала такая власть. Над обеими головами орла появилась третья корона. Эти три короны обозначали три «великие Казанское, Астраханское, Сибирское славные царства». С этого же времени птицу стали изображать с поднятыми вверх крыльями.

Эти три короны обозначали три «великие Казанское, Астраханское, Сибирское славные царства». С этого же времени птицу стали изображать с поднятыми вверх крыльями.

Позднее, при Петре Первом, с учреждением первого русского ордена Святого Андрея Первозванного, орденская цепь с косым Андреевским крестом окружала, как правило, щиток на груди двуглавого орла, на крыльях которого размещались эмблемы российских земель.

В конце 18 века в соответствии с указом Павла Первого (1799-1801 гг.) на гербе были помещены крест и корона мальтийского ордена, магистром которого являлся император. Продержалось это нововведение всего два года.

В эпоху Александра Первого (1801 - 1825 гг.) герб изображали в стиле «ампир». Вместо скипетра и державы орел держал в левой лапе венок и ленту, в правой пучок стрел, факел и ленту. Щит на груди птицы, в котором помещался Святой Георгий, имел необычную конусообразную форму.

В период правления Николая Первого (1825 - 1855 гг.) официально существовали два типа государственного герба. Один предусматривал изображение орла с распростертыми крыльями и под одной короной, другой - с поднятыми вверх крыльями и тремя коронами. На втором типе помещались также гербы: Казанский, Астраханский, Сибирский на правом крыле птицы, Польский, Таврический и Финляндский - на левом.

В 1857 году при императоре Александре Втором была проведена реформа, целью которой стало создание единой геральдической системы, основанной на общепринятых в Европе правилах составления гербов. В результате появились три разновидности официального государственного герба Российской империи большого, среднего, малого.

На щите большого герба в золотом поле изображался увенчанный тремя коронами двуглавый орел со скипетром державой в лапах, на груди орла - щит с изображением Георгия Победоносца (его фигура была повернута вправо). Золотой щит венчал шлем Александра Невского, окружен цепью орден; Андрея Первозванного и поддерживался архангелами Михаилом и Гавриилом. Щит и архангелы находились под сенью куполообразной палатки, увенчанной императорской короной государственной хоругвью. По обводу палатки помещала надпись - девиз «С нами Бог». Вокруг основания были изображены щитки с гербами императорской фамилии и отдельных земель России.

Средний герб отличался от большого отсутствием хоругви и части щитков с территориальными гербами (были оставлены только 8 гербов и родовой герб императора).

Малый герб представлял собой изображение двуглавого орла увенчанного тремя коронами, со Святым Георгием на груди и 8 гербами отдельных территорий на крылья. Этот герб был наиболее распространен, помещался на большинстве печатей монетах, зданиях государственных учреждений.

В феврале 1917 года монархия была свергнута и геральдические символы претерпели обновление. Художник Билибин И.Я. существенно переделал двуглавого орла: он опустил у птицы крылья, пригладил перья, снял царские регалии и убрал изображение Георгия Победоносца.

В октябре 1917 года пришедшее к власти большевистское правительство полностью упразднило государственные символы и эмблемы Российской империи и создало новую символику. Новый герб представлю собой стилизованный щит на красном поле которого в лучах солнца изображались перекрещенные золотые серп и молот. Композиция была окружена венком из колосьев, надписью «Р.С.Ф.С.Р.» и девизом: «Пролетарии всех стран, соединяйтесь!» на красной ленте внизу.

В 1922 году советские республики, возникшие на большей части Российской империи, объединились в Союз Советских Социалистических Республик. В июле 1929 года был утвержден герб нового государства, рисунок которого создали художники В.П. Корзун и И.И. Дубасов. Он во многом походил на герб РСФСР - в изображении присутствовали серп и молот, колосья восходящее солнце и лозунг пролетарского единства на красной ленте. Появились и новые элементы - вместо щита в центре расположился земной шар, а так же красная пятиконечная звезда в верхней части. Колосья снизу были увиты красной лентой, слова «Пролетарии всех стран, соединяйтесь!» были написаны на языках разных народов, входивших в состав СССР. В дальнейшем количество витков ленты периодически изменяло поскольку оно соответствовало количеству присоединившихся республик.

Гербы РСФСР и СССР служили образцом для государственной символики союзных республик, а так же многих государств мира, где в 20 столетии к власти приходили революционные партии.

В 1991 году, после победы демократических сил в России, теперь уже эти гербы стали достоянием истории. 30 ноября 1993 года, указом первого Президента России Б.Н. Ельцина введен новый государственный герб: двуглавый орел, рисунок которого выполнен по мотивам малого герба Российской империи вновь стал государственным символом.